¿Qué es el colesterol y cómo es que tener mucho de este afecta mi salud?


Mantener niveles de colesterol bajos es una de las mejores maneras de fomentar la buena salud del corazón. ¿Hace hoy todo lo posible para evitar padecer enfermedades del corazón en el futuro? Entérese de todo lo que debe saber sobre el colesterol.

¿Qué es el colesterol y por qué es importante para mi salud?

Casi 1 de cada 3 estadounidenses padece colesterol alto, lo cual puede ocasionar enfermedades del corazón, las cuales son la principal causa de muerte en los Estados Unidos. Sin embargo, ¿qué es el colesterol? Más importante aún, ¿qué causa el colesterol malo y qué puede hacer para mantener saludables tanto sus niveles de colesterol como su corazón?

¿Qué es el colesterol?

El colesterol es una molécula orgánica cerosa que es un componente esencial para la creación de células saludables. Además, es necesario para la creación de estrógeno, progesterona, hormonas del estrés y vitamina D. El hígado y los intestinos producen el 80% del contenido total de colesterol en el cuerpo, y el otro 20% a 30% restante depende de nuestra dieta y otros cuantos factores.

El colesterol es una molécula compuesta de lípidos, pero a diferencia de la grasa no se puede hacer ejercicio o sudar para librarse de este, ni tampoco puede quemarse para producir energía. Tener mucho colesterol es malo, pero tener un nivel saludable de colesterol es importante para la regeneración de células y para mantener un metabolismo saludable.

¿Cómo funciona el colesterol?

La grasa y el colesterol no se mezclan bien con el agua. Como el cuerpo humano está compuesto principalmente de agua, estos dos tipos de moléculas se deben empaquetar dentro de lipoproteínas para que así puedan trasladarse por el torrente sanguíneo. Estas lipoproteínas (formadas de lípidos y proteínas) actúan como emulsionantes, los cuales permiten que circulen las grasas y el colesterol. Una vez que los receptores de las células del cuerpo reconocen las lipoproteínas, la grasa y el colesterol se dirigen a tejidos específicos para llevar a cabo ciertas funciones.

El colesterol “bueno” en comparación con el “malo”

Cuando se hace una prueba de colesterol, su médico medirá los niveles de lipoproteínas en su sangre. Dos lipoproteínas específicas, llamadas HDL (lipoproteínas de alta densidad) y LDL (lipoproteínas de baja densidad) son a lo que comúnmente nos referimos como colesterol bueno y malo.

Las LDL son las portadoras principales de colesterol en el cuerpo. Cuando tiene muchas LDL, las moléculas las consumen células llamadas macrófagos que quedan atrapados dentro de las paredes de los vasos sanguíneos. Esto ocasiona la acumulación de placa, la cual es la causa principal de los ataques al corazón y los accidentes cerebrovasculares (derrames/ataques cerebrales). Por esta razón, las LDL se consideran “colesterol malo”.

Por otro lado, las HDL retiran el colesterol de la circulación al llevárselo de las células de regreso al hígado por medio del transporte inverso. Entonces, el hígado reutiliza ese colesterol en la bilis u otros tejidos esenciales. Entre más altos estén sus niveles de HDL, tendrá menos acumulación de placa. Esta es la razón por la cual las HDL se consideran “colesterol bueno”.

¿Qué causa el colesterol alto?

Para mejor entender cómo mantener niveles de colesterol que le permiten tener un corazón saludable, primero veamos qué causa el colesterol malo. Varios factores pueden causar niveles altos de LDL (y niveles bajos de HDL). En muchos de los casos, no tiene nada que ver con la dieta y todo que ver con la genética.

Por ejemplo, la hipercolesterolemia familiar es un defecto en el cromosoma 19 que le dificulta al cuerpo el poder retirar las LDL de la sangre. Aproximadamente 1 de cada 250 personas tiene este padecimiento, el cual la pone en riesgo de sufrir ataques al corazón y accidentes cerebrovasculares a una edad temprana.

Cuando los trastornos genéticos no son un factor, la dieta, el ejercicio, fumar y beber alcohol definitivamente lo pueden ser. La obesidad y las malas elecciones en relación con el estilo de vida pueden ocasionar enfermedades del hígado, diabetes, presión arterial alta, enfermedades de la tiroides y problemas de los riñones y de las glándulas suprarrenales, los cuales pueden aumentar sus niveles de colesterol y poner en riesgo a su corazón.

¿Qué es un nivel saludable de colesterol?

Un nivel saludable de colesterol total es un valor de menos de 200 en adultos. Un valor de 200 a 250 se considera moderadamente elevado, mientras que cualquier valor por encima de 250 es muy elevado.

Cuando se trata de los niveles de HDL, específicamente, intente mantenerlos en un nivel de 60 o más alto. Sin embargo, médicos creen que este nivel no es común. La mayoría de los pacientes tienen niveles de HDL en los 40 y los 50.

El nivel de LDL idealmente debería ser menos de 100, pero lo mejor es tener un nivel menor de 70.

Los triglicéridos, o el contenido de grasa en su sangre, también se miden durante una evaluación de colesterol. Cualquier nivel menor de 150 es saludable, pero lo ideal es un nivel menor de 100.

¿Cómo puedo prevenir el colesterol alto?

Desafortunadamente, hay muy pocos síntomas que indican un nivel de colesterol alto. A menudo, las personas no saben que tienen el colesterol alto hasta que sufren de un ataque al corazón o un accidente cerebrovascular. La buena noticia es que hay varias medidas que puede tomar para mantener unos niveles de colesterol que son saludables.

Quizás la medida más importante de todas es la dieta. La comida que consume representa hasta el 30% del colesterol en el cuerpo, así que debe evitar las grasas trans y el aceite vegetal parcialmente hidrogenado. Además, todos los productos de origen animal contienen al menos un poco de colesterol, así que trate de consumirlos con moderación para evitar la acumulación de placa con el tiempo. Las siguientes comidas son altas en colesterol:

  • productos lácteos altos en grasa;
  • carne roja;
  • salchicha y tocino;
  • comida frita;
  • comida procesada.

En lugar de las anteriores, trate de incorporar a su dieta comidas que son altas en fibra (como la avena), ácidos grasos omega 3 (como el pescado) y grasas poliinsaturadas (como los aguacates, las nueces y el aceite de oliva). Comprométase a comer comidas a base de plantas tanto como sea posible y si es necesario, use la proteína de suero de leche para suplementar la dieta. A esto se le llama dieta mediterránea.

El estilo de vida es otro factor importante en relación con la salud del corazón. Trate de hacer ejercicio al menos tres veces a la semana y deje de fumar o usar cigarrillos electrónicos. Además, como antes mencionado, los antecedentes familiares y las mutaciones genéticas a menudo también son factores.

Para finalizar, la mejor manera de prevenir los niveles altos de colesterol es hacerse la prueba con frecuencia. Expertos recomiendan que a los niños se les haga la prueba entre las edades de 9 y 11 años y otra vez entre los 17 y 19 años. Los adultos que no tienen riesgo evidente de padecer enfermedades del corazón deben hacerse la prueba cada 5 años.

Si tiene el colesterol alto, pregúntele a su médico acerca de medicamentos llamados estatinas, tal como el Lipitor, adopte hábitos saludables y hágase la prueba y reciba tratamiento con más frecuencia. Ya sea que sus problemas de colesterol estén relacionados con la genética o el estilo de vida, si toma las precauciones adecuadas aún puede llevar una vida larga y saludable.

Fuentes:

  1. https://www.heart.org/en/health-topics/cholesterol/prevention-and-treatment-of-high-cholesterol-hyperlipidemia
  2. https://www.cdc.gov/genomics/disease/fh/FH.htm#:~:text=Familial%20hypercholesterolemia%20(FH)%20is%20a,disease%20at%20a%20younger%20age.
  3. https://www.healthline.com/nutrition/mediterranean-diet-meal-plan
  4. https://health.gov/myhealthfinder/topics/health-conditions/heart-health
  5. https://www.healthline.com/nutrition/high-cholesterol-foods

Acerca del autor

Mehrdad Saririan, MD - Cardiología

El Dr. Mehrdad Saririan, MD, es un cardiólogo intervencionista de District Medical Group y profesor asociado en las facultades de medicina de University of Arizona y Creighton University. Es el jefe de cardiología y el director del laboratorio de cateterismos cardíacos de Valleywise Health Medical Center. Además, cuenta con certificados de especialidad del Consejo Estadounidense de Medicina Interna (American Board of Internal Medicine) tanto en medicina cardiovascular como en cardiología intervencionista. A él le apasiona atender a sus pacientes y educar a las nuevas generaciones de médicos.

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